Nuestros Padres entre los Santos: Atanasio y Cirilo, Arzobispos de Alejandría

Nuestro Santo Padre Atanasio, pilar de la ortodoxia y luz del universo, nació en el año 275, justo antes de iniciarse la persecución de Diocleciano (297-313) a los piadosos y bienaventurados Padres de Alejandría. En esa ciudad cosmopolita se entremezclaban gente de los más diversos orígenes, donde los cultos y creencias de todo tipo pugnaban entre sí, pero, desde su infancia, Atanasio sólo disfrutaba de las cosas de Dios y de la Iglesia. Un día, el obispo Alejandro lo vio a él y a sus compañeros jugando en la playa a celebrar los ritos y ceremonias de la Iglesia. Quedó tan sorprendido por la seriedad y profundidad de Atanasio actuando como un obispo, que le permitió continuar con el bautismo de los niños que aún no habían recibido la santa iluminación, declarando que el bautismo era verdadero y válido, tomando al joven bajo su tutela y protección.

Como estudiante, el interés principal de Atanasio no se orientó hacia los temas seculares, sino que se dedicó a tejer la prenda de las santas virtudes de la meditación en silencio sobre el Antiguo y Nuevo Testamento. Se retiró por algún tiempo al desierto para estar con San Antonio, de quien fue discípulo toda la vida, y al regresar a Alejandría, fue ordenado diácono y empezó su trabajo teológico y pastoral. Fue entonces cuando compuso sus dos primeras obras: los tratados Contra los Paganos y la Encarnación del Verbo. Además de condenar las filosofías paganas y las creencias de su absurdo, se muestra en estas obras que la Palabra del Padre no sólo es creador del mundo, su sabiduría y su Providencia, sino que él también se ha hecho Salvador de la humanidad caída, preservándola de la corrupción. La Palabra se hizo hombre para que nosotros nos hagamos como Dios. A través de nuestra unión con Cristo, realmente nos hacemos participantes de la naturaleza divina (2 Ped. 1:4.), Porque él no es una simple criatura sino la Palabra de la Padre, por naturaleza, el único Hijo de Dios y Dios, convertido en hombre a fin de hacernos hijos adoptivos del Padre. Esta convicción absoluta pronto iba a convertirse en el motor de la vida del Santo y de sus pruebas. Como defensor inquebrantable del dogma de la divinidad de la Palabra y de la fe trinitaria, fue por la misma razón predicador de la santidad cristiana y de la posibilidad de nuestra divinización.

En ese momento Arrio, sacerdote de Alejandría, que amaba la controversia y se apoyaba más en la razón humana que en la fe para acercarse a los misterios de Dios, comenzó a sembrar la discordia mediante la enseñanza de que el Verbo de Dios no es eterno, sino que ha sido creado en el tiempo y en consecuencia puede ser llamado Hijo de Dios sólo en sentido metafórico. Expulsado de Alejandría, Arrio huyó a Cesarea, y pronto se extendió tal confusión en todo el Imperio, que Constantino el Grande decidió convocar a un concilio de toda la Iglesia en Nicea (325) a fin de emitir un declaración clara sobre la divinidad del Verbo. San Atanasio concurrió con el anciano Arzobispo Alejandro, y su exposición como abogado en defensa de la Verdad fue tan decisiva, que se ganó la admiración de los ortodoxos y el odio desenfrenado de los herejes. A partir de entonces, toda su vida se identifica con la defensa y la proclamación de la plena consubstancialidad (homoousios) de la Palabra y del Padre. El nombre de Atanasio se convirtió en sinónimo de Nicea y de la fe ortodoxa. A la muerte de San Alejandro (29 may.), el pueblo de Alejandría fue unánime en su elección del ferviente Atanasio para sucederlo en el trono de San Marcos. Su primera tarea fue restablecer la unidad y el orden en su inmensa diócesis, que estaba dividida no sólo por los partidarios de la herejía arriana, sino también por los cismáticos meletianos y por el decaimiento de la moral y la disciplina eclesiástica. Pasó varios años viajando por todo Egipto, hasta las fronteras de Etiopía, predicando el Evangelio y ordenando obispos, y así se ganó el amor del pueblo, que siempre lo consideró como su padre. También visitó innumerables monasterios, incluso hasta el desierto de Tebaida, y se quedó por un tiempo en Tabenesis, en la gran congregación monástica de San Pacomio (15 may.), a quien ordenó sacerdote.

Pero durante su ausencia, los meletianos aprovecharon para difamarlo y, a su regreso a Alejandría, Atanasio fue acusado de haber sido ordenado irregularmente, de someter a exorbitantes exigencias económicas a su diócesis, de recurrir a todo tipo de violencia en contra de sus oponentes, particularmente de haber derramado y pisoteado el cáliz de un sacerdote meletiano y, finalmente, de haber financiado una conspiración contra el emperador. El arzobispo se dirigió entonces a la corte imperial de Nicomedia, donde no tuvo dificultad en demostrar su inocencia. Pero cuando regresó a Alejandría, lo acusaron de haber ideado el asesinato de Arsenio, el obispo Meletiano de Ipsala, y de utilizar su mano amputada para hacer brujerías. Atanasio trajo a Arsenio del monasterio donde se escondía, y brillantemente demostró su inocencia en el juicio, presentando a su presunta víctima sana y salva.

Mientras tanto Arrio, en el exilio desde el Concilio de Nicea, había logrado ganarse el favor del emperador, gracias a su amigo Eusebio de Nicomedia, un cortesano astuto y engañoso. Fue restaurado por lo tanto a su posición en Alejandría, difundiendo su enseñanza entre la gente por medio de cantos y consignas. Sin embargo, Atanasio se mantuvo firme y se negó absolutamente a recibir al hereje en su comunión. En 335, durante la conmemoración del trigésimo aniversario de su reinado, Constantino, una vez más convocó a un concilio para resolver la crisis teológica. Pero el concilio, que se reunió en la ciudad de Tiro, en Palestina, estaba mayoritariamente conformado por los acérrimos adversarios de Atanasio. Así que cuando se presentó, acompañado por cuarenta y nueve obispos de Egipto, a todos sus acompañantes se les negó el ingreso y el campo quedó libre para que los meletianos hiciesen sus acusaciones plagadas de mentiras en contra del aislado Atanasio, cuya acusación más grave fue la afirmación de que había entregado el trigo que era esencial para alimentar a la población de Constantinopla. Incluso se presentó una mujer que afirmó haber sido violada por él. Como jamás había visto a Atanasio, le preguntó a uno de sus amigos cual era e inmediatamente lo señaló como su agresor, exponiéndolo a la vista de todos. Afuera, la multitud, maliciosamente lo expulsó como si se tratara de un brujo, de una bestia indigna de su cargo. Estaba claro que sus enemigos estaban decididos a desacreditarlo a cualquier precio, por lo que con sabiduría, Atanasio huyó secretamente a Constantinopla, donde presentó su demanda de justicia ante el emperador Constantino. Pero a pesar de las cartas de San Antonio al Emperador y el apoyo del pueblo de Alejandría, el santo Obispo fue exiliado a Augusta Treverorum (Trier), la principal ciudad de Galia. Arrio se restableció oficialmente en la Iglesia, y el Emperador, bajo la influencia de Eusebio, le ordenó al arzobispo de Constantinopla concelebrar con el hereje. Sin embargo, justo antes de la Liturgia, la justicia divina golpeó al impío, que murió ignominiosamente derramando sus entrañas en una letrina.

A la muerte de Constantino, poco más de dos años después, su hijo Constantino II hizo volver a Atanasio del exilio, y el Santo retornó a Alejandría pasando por Cesarea en Capadocia y Antioquía, a fin de confirmar la fe en esas regiones. A su entrada en Alejandría, el 23 de noviembre de 337, fue recibido con júbilo por el pueblo y el clero. Pero para Eusebio de Nicomedia y los arrianos no fue motivo de alegría. Nuevamente recurrió a la calumnia, y declaró que la restauración de Atanasio fue irregular. Un consejo formado por los confesores de la Fe se reunió en Alejandría (338) y le brindó al Santo el apoyo unánime de todo el episcopado de Egipto, y el mismo San Antonio (17 ene) decidió viajar desde su remoto asentamiento a la capital para apoyar al obispo a través del testimonio de su palabra y sus milagros. Sus enemigos realizaron su propio consejo en Antioquía y decidieron establecer a un tal Gregorio de Capadocia en la sede de Alejandría, asediando a las iglesias de la ciudad una por una y expulsando a los ortodoxos (339). La ciudad entera estaba convulsionada y se estaba derramando sangre, por lo que Atanasio decidió retirarse por un tiempo para que los ánimos se calmen y, después de haber exhortado a su clero a estar unidos contra el intruso, se refugió en Roma.

El Papa Julio le dio una cálida bienvenida y su completo apoyo, no como a un simple obispo exiliado sino como a uno que se había convertido en el más destacado de la ortodoxia. Reunió a un consejo que declaró a Atanasio como el único obispo legítimo de Alejandría, reconociendo su inocencia de todas las acusaciones absurdas de sus enemigos. Junto a San Atanasio se encontraban otros confesores exiliados en Roma, como San Pablo de Constantinopla (6 nov.). Se mantuvo en contacto con Alejandría por cartas en las que dirigió los asuntos de su diócesis. También contribuyó en gran medida al aumento de la vida monástica en Occidente por dar a conocer la forma de vida de San Antonio y de los ascetas de Egipto.

En 343 los co-emperadores Constancio en Occidente y Constáns en Oriente, decidieron convocar a un gran concilio en Sárdica (Sofía) a fin de resolver la cuestión de la sede de Alejandría y ponerse de acuerdo sobre una confesión de fe. Los obispos de Oriente, no sólo rechazaban a Arrio reafirmando el término "consustancial" (homoousios). Pues a pesar de no profesar al Hijo de Dios como si hubiese sido creado, no proclamaban su completa identidad de naturaleza con el Padre. El meollo de su oposición a la fe del Concilio de Nicea estaba, de hecho, en su rechazo de la persona de Atanasio. Habiendo exigido como condición previa para asistir al Concilio, que el obispo de Alejandría fuese excluido del mismo, dejaron la ciudad con gran alboroto, provocando con ello un cisma entre Oriente y Occidente. El emperador de Oriente Constáns posteriormente cayó con el arrianismo. Impidió el regreso de los exiliados, confirmó a Gregorio en la sede de Alejandría, persiguió a los ortodoxos e hizo de su Imperio un reino de terror.

Después de la muerte de Gregorio de Capadocia, Constáns le ofreció varias veces a San Atanasio, que por entonces vivía en Aquilea, la restauración de su sede. Finalmente, a instancias de Constancio, el Papa y líderes cortesanos, el Santo consintió en volver a Egipto. Viajó a través de Antioquía, donde el Emperador le aseguró su apoyo y estima, Cesarea y Jerusalén. De regreso a Alejandría una vez más, el 21 de octubre 346, después de un exilio de más de seis años, fue recibido por una enorme multitud, que fluía como un río de oro de todos los rincones de Egipto, saludándolo con palmas, canciones y bailes, como si se tratara de Cristo entrando en Jerusalén. Con Atanasio entraba efectivamente Cristo, que estaba presente en Su Iglesia restaurada en paz. Durante los siguientes doce años, el santo obispo se dedicó a su rebaño espiritual, al desarrollo de la vida monástica y al envío de misioneros a los países recién convertido, como San Frumencio (30 nov.) a Etiopía.

Esta victoria de la ortodoxia, por desgracia, tuvo corta duración. Constáns se convirtió en único emperador en 353 y una vez más sucumbió a la influencia de los arrianos, que volvieron a lanzar sus ataques contra la fe de Nicea y contra Atanasio con mayor virulencia. El Arzobispo fue condenado a acatar la orden del Emperador, que con amenazas de destierro, obligó incluso a los obispos occidentales, hasta ese momento fieles defensores de la ortodoxia, a confirmar el traslado del Santo a Milán en 355. Cuando el Papa Liberio y el venerable Hosio de Córdoba (27 ago.) -que tenía casi 100 años de edad- protestaron, fueron exiliados sin piedad, así como el gran San Hilario (13 ene.).

En la noche del 8 de febrero de 356, el dux Siriano, a la cabeza de más de 5000 soldados, rodeó la iglesia de San Teonas donde los cristianos se habían reunido para hacer vigilia. Atanasio se mantuvo imperturbable en medio de los gritos y el alboroto, sentado en su silla, rodeado por las apretadas filas de sus fieles, que estaban dispuestos a morir para proteger a su pastor. Finalmente, sus amigos lo hicieron salir de la iglesia y lo convencieron de huir al desierto. Pronto estallaron los disturbios por toda la ciudad contra las autoridades. Hombres, mujeres y niños fueron masacrados por los soldados, vírgenes consagradas fueron violadas, y saquearon las iglesias. Se ordenó detener a Atanasio acusado de fomentar la sedición y castigar a cualquiera que lo protegiese. Como un perseguido, debió cambiar a menudo su lugar de residencia, encontrando una muy firme y atenta hospitalidad entre los monjes. Vivió como fugitivo durante seis años (356-62), defendiendo la verdadera fe mediante numerosas obras polémicas, encíclicas y cartas a los obispos de todo el mundo. Jorge de Capadocia, el hombre violento y codicioso que ahora ocupaba el trono episcopal de Alejandría, no tuvo escrúpulos para imponerse en todo Egipto a sangre y fuego para someter a los ortodoxos. Exilió a los obispos, condenó a trabajar en las minas a todos los que estuviesen en comunión con Atanasio, prohibió las reuniones de los fieles, y los que se resistían eran desollados o quemados hasta la muerte. Tras un año de tales crueldades, el pueblo de Alejandría se levantó y lo obligó a huir (358).

La situación de la Iglesia era ahora más peligrosa que nunca. Todas las grandes voces que podrían haberse levantado en nombre de la ortodoxia y contra la intromisión del emperador en los asuntos de la Iglesia, se había reducido al silencio. En todas partes se encontraban Sedes episcopales vacantes u ocupadas por los herejes. Apañados por el Emperador, los arrianos actuaban con mayor audacia, tratando de imponer sentencias extremas a la fe, negando completamente la divinidad del Hijo y Su semejanza con el Padre (en el caso de Aecio y Eunomio). Los obispos Orientales, en su mayoría moderados, y opositores al término homoousios sólo debido a la confusión de las Personas divinas que podrían derivarse de su uso, aceptaron la modificación propuesta por Basilio de Ancira y declararon que el Hijo es de la misma sustancia (homoiousios) que el Padre. Se las arreglaron para convencer a Constáns de esta doctrina y que condenara a los arrianos extremistas y trajera al Papa Liberio del exilio. San Atanasio y San Hilario de Poitiers vieron que esta flexibilidad doctrinal ofrecía la posibilidad de la conciliación. Se celebraron entonces dos Concilios, en Sirmium (Servia) para Occidente y en Seleucia para Oriente (359), a fin de acordar una declaración de fe que fuese capaz de satisfacer a los ortodoxos de Nicea y a los Homoiousianos. Sin embargo, en el concilio de Constantinopla del año siguiente, el caprichoso emperador proclamó la doctrina arriana al amparo de una fórmula vaga y traicionera (homeanismo), que se impuso por la fuerza en todo el Imperio. San Meletio de Antioquía (12 feb.) y todos los líderes ortodoxos fueron enviados al exilio. La herejía triunfó en todas partes. “Toda la tierra se lamentaba, asombrada de encontrarse arriana”, escribió San Jerónimo. Pero el Señor guarda a su Iglesia y Él calmó la tormenta en el momento en que parecía inevitable el naufragio.

En el año 360, Julián el Apóstata asumió el poder y proclamó la tolerancia de todas las religiones. Atanasio decidió salir del desierto y volver a Alejandría, donde convocó a un consejo al que asistieron todos los confesores de la fe que se habían dispersado durante tantos años. Esta reunión fue oportuna para definir la divinidad del Espíritu Santo, que los herejes estaban cuestionando en ese momento. Pero el tiempo de tolerancia fue corto. El emperador no tardó en mostrar sus verdaderas intenciones y comenzó una furiosa persecución con la esperanza de restablecer el paganismo. Aconsejado por sus magos y adivinos, envió tropas para asesinar a Atanasio, el destacado de la verdadera fe. Protegido por la gracia de Dios, el Santo logró una vez más escapar de una iglesia rodeada de soldados, y tomó un barco por el Nilo hacia la Tebaida con los hombres del Emperador persiguiéndolo. Al ver que se le acercaban, Atanasio le ordenó al sorprendido capitán que virase y fuera a su encuentro. Cuando llegó al lado, los soldados le gritaron: “¿Has visto a Atanasio?” “Sí”, respondió, disimulando su voz. “¡Dense prisa que acabamos de pasarlo!” Entonces remaron tan rápido como pudieron, mientras el Santo continuaba viaje por otra ruta. Se quedó en la Tebaida por más de un año en la amable y reconfortante compañía de los monjes de San Pacomio, hasta la muerte del Apóstata en el año 363. 

Apenas subió al trono Jovián, se tomaron medidas en defensa de la fe ortodoxa. Invitó a Atanasio a Antioquía a fin de resolver los problemas que afectaban su sede, pero tras la muerte prematura del emperador, fue reemplazado por el impío Valens, que revivió la política de Constáns con mayor ferocidad aún, e hizo retornar del exilio a los obispos deportados por Jovián. Para escapar de la persecución, Atanasio pasó a la clandestinidad durante cuatro meses en un cementerio en las afueras de Alejandría. El emperador Valente finalmente puso fin a la persecución y ordenó que el gran obispo fuese restaurado a su sede. Lleno de alegría, el pueblo se reunió de todas partes y fueron corriendo al escondite del Santo, al que trajeron en regreso triunfal a su iglesia (1 de febrero de 366), determinados a partir de ese momento a proteger a su pastor pase lo que pase. Después de tantas grandes luchas y sufrimientos, San Atanasio pudo pasar sus últimos años en paz, rodeado del amor de sus fieles y admirado por todo el mundo. Le entregó la antorcha de la ortodoxia de San Basilio, que seguía la gran batalla por la definición del dogma de la Santísima Trinidad, que fue ganado por fin en el Segundo Concilio Ecuménico de Constantinopla (381).

San Atanasio devolvió su “gran alma apostólica” al Señor el 2 de mayo de 373, a la edad de setenta y cinco años, con la confianza de alguien que ha luchado hasta el final la buena batalla de la fe, la justicia y el amor. Exiliado en cinco ocasiones, pasó más de dieciséis de los cuarenta y seis años de su episcopado lejos de su rebaño. Pero ni por un momento dejó de ser el obispo (denominado el «supervisor»), el defensor de los inocentes, de la Fe, y la imagen viva de Cristo, que es el Sumo Sacerdote de nuestra Salvación. Su tenacidad y energía incansable en cuestiones de dogma no le impidieron a este soldado de Cristo ser el pastor humilde y compasivo de su rebaño espiritual, el amigo de los monjes, el padre de los huérfanos, y el socorro de los pobres. Viviendo permanentemente la Palabra de Dios, se convirtió en todo para todos. Fue inmediatamente honrado en toda la Iglesia como igual a los Patriarcas, Profetas, Apóstoles y Mártires.

Hoy la Santa Iglesia conmemora conjuntamente a San Atanasio, al ferviente San Cirilo (Kirilos), posteriormente Arzobispo de Alejandría (412-44). Así como San Atanasio estuvo solo contra todos defendiendo la divinidad de la Palabra de Dios, San Cirilo dedicó todas sus fuerzas para sostener el dogma de la Encarnación contra el impío Nestorio. Demostró que la Palabra es de la misma naturaleza de Dios Padre, proclamado por Atanasio, que tomó realmente la naturaleza humana en sí mismo, que la asumió en su propia persona a fin de que pueda participar de su naturaleza divina. En consecuencia, con Atanasio y Cirilo podemos proclamar nuestra fe en Jesucristo, Hijo único y el Verbo del Padre, Uno de la Trinidad, convertido en hombre sin cambios, conocido, amado y adorado en dos naturalezas, divina y humana, a través de quién tenemos acceso al Padre, por la Gracia del Espíritu Santo.